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Miembros del ejército estadounidense destinados en Irak y Afganistán han padecido traumatismos craneoencefálicos por explosiones. Muchas de esas lesiones se clasifican como leves por la ausencia de alteraciones en la tomografía computarizada (CT) o la resonancia magnética (MRI) convencional de cráneo. A pesar de esos hallazgos tranquilizadores, algunos de estos pacientes padecen dificultades neurológicas o psiquiátricas persistentes que podrían deberse a lesiones microscópicas no visualizables mediante los estudios de imagen habituales. Datos en animales han indicado que las ondas de presión producidas por una explosión pueden dar lugar a lesiones axonales permanentes en el encéfalo. Recientemente, un estudio (Mac Donald et al., 2011) se propuso analizar si esos individuos presentan lesiones axonales que se puedan visualizar en vivo con una forma avanzada de MRI, basada en el tensor de difusión (DTI, del inglés diffusion tensor imaging), capaz de detectar lesiones axonales.

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Se incluyó a 63 sujetos afectados por explosión que habían sido valorados en los 90 días posteriores al traumatismo. Todos los pacientes cumplieron los criterios de traumatismo craneoencefálico, incluyendo pérdida de conciencia, amnesia del episodio u otros síntomas neurológicos transitorios, como sentirse "aturdido" o "ver las estrellas." Los 63 pacientes tenían antecedentes de otro mecanismo de traumatismo craneoencefálico aparte de la exposición primaria a una explosión, como una caída o un accidente de automóvil, pero no se observaron anomalías en las CT cefálicas de ninguno de ellos. Probablemente, los requisitos del estudio en cuanto a consentimiento y exploración directa excluyeron a pacientes con traumatismos más moderados o graves.

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Comparados con los controles, en las imágenes de DTI iniciales de esos pacientes se observaron anomalías compatibles con lesiones axonales traumáticas habiendo mostrado MRI convencional previa normal (p < .02), y también anomalías en los pedúnculos cerebelosos (p < .001), en los haces del cíngulo (p = .002) y en la sustancia blanca orbitofrontal derecha (p = .007), algunas de las regiones que, según modelos previos, sufrían específicamente un estrés más intenso en las lesiones por explosión. Se observaron lesiones axonales multifocales en 18 pacientes (29%) y otros 20 (32%) presentaron una única anomalía con DTI. Entre 6 y 12 meses después, se practicó un seguimiento mediante prueba de imagen a 47 de los sujetos y se demostró la persistencia de anomalías compatibles con lesiones evolutivas, con lo que se reducía la posibilidad de que esos hallazgos se debieran a lesiones preexistentes y no al traumatismo por explosión.

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En este estudio se demuestra que la onda expansiva de una explosión, una forma de traumatismo craneoencefálico frecuente en tropas de los EE.UU., puede producir lesiones axonales visualizables mediante DTI pero no evidentes con técnicas de MRI convencionales. Esta técnica incruenta de cuantificación del daño es un importante adelanto dado el gran número de personas que vuelven de la guerra con este tipo de lesiones. También se plantean preguntas interesantes, como si se puede observar esta forma de lesión en otros tipos de traumatismo, por ejemplo los causados por accidentes de automóvil o lesiones deportivas, orientando en el diagnóstico y en el tratamiento a médicos y pacientes. Yendo más allá, será importante determinar la posible ...

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