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Existen directrices a favor de medir la vitamina B12 sérica en pacientes con sospecha de demencia para realizar un cribado de la deficiencia grave de vitamina B12 como causa tratable de deterioro cognitivo. Sigue siendo motivo de preocupación que algunos individuos con niveles no tan bajos de vitamina B12 puedan sufrir también deterioro cognitivo que empeore clínicamente con niveles séricos elevados de folato, algo más frecuente en Estados Unidos desde la introducción de la obligatoriedad de enriquecer los cereales con ácido fólico. Un reciente estudio (Tangney et al., 2011) se propuso analizar la relación entre deterioro cognitivo, alteraciones en la resonancia magnética (MRI) y niveles de vitamina B12 y de otros marcadores bioquímicos de deficiencia de vitamina B12, en concreto homocisteína y ácido metilmalónico (MMA, del inglés methylmalonic acid), en suero.

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Los participantes en el estudio formaban parte del Chicago Health and Aging Project, un estudio  longitudinal de cohortes de 6158 personas. Al inicio, se realizaron entrevistas domiciliarias a todos los pacientes, incluyendo pruebas cognitivas que se repitieron en ciclos de 3 años. El muestreo aleatorizado estratificado de pacientes en cada ciclo dio lugar a una evaluación neurológica clínica y una flebotomía. El presente estudio incluye a 121 de esos pacientes seleccionados de manera aleatoria para someterse a pruebas cognitivas seguidas de una MRI encefálica al cabo de 4.6 años como promedio. La edad media de los pacientes incluidos fue de 79 años, y el 51% eran mujeres. En el grupo, el 17.5% presentaba valores elevados de homocisteína sérica (>14 µmol/L) y el 15.2%, elevación del MMA (>271 nmol/L).

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Se observó que tanto la homocisteína como el MMA se asociaron significativamente con malos resultados de las pruebas cognitivas en múltiples campos; no se demostró tal asociación con los niveles de vitamina B12. Por ejemplo, por cada aumento de 1 µmol/L de la homocisteína, la puntuación cognitiva global se redujo 0.03 unidades estandarizadas (p = .04). El análisis de las medidas de la MRI demostró que la concentración de homocisteína sérica se asoció de forma significativa con un aumento de volumen de las hiperintensidades en la sustancia blanca incluso después de ajustar por edad, sexo, raza, nivel educativo, demencia y estado de APOE4. Los niveles elevados de homocisteína y de MMA se asociaron significativamente, cada uno por separado, con una disminución del volumen cerebral total (indicador de atrofia) incluso después de ajustar. Es interesante que la asociación entre homocisteína y función cognitiva dejó de ser significativa tras ajustar por el volumen de sustancia blanca o los infartos cerebrales, y la asociación del MMA con la función cognitiva dejó de ser significativa tras ajustar por el volumen cerebral total.

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Este no es el primer estudio que analiza estas relaciones, pero presenta un cuadro tentador de que grados moderados de deficiencia de vitamina B12, puestos de manifiesto por la elevación del MMA y de la homocisteína, pueden provocar deterioro cognitivo en ...

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