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En la descripción de los pacientes en estado vegetativo se incluye la ausencia de signos conductuales de conciencia, como seguimiento visual, respuesta a órdenes o localización del dolor. Se ha demostrado en trabajos recientes que una minoría de esos pacientes pueden mostrar un reconocimiento consciente, desconocido hasta ahora, cuando se les estudia con técnicas sofisticadas de resonancia magnética funcional (fMRI). Aunque es un importante adelanto, la fMRI requiere una gran cantidad de recursos y no está disponible de manera general; tampoco se puede aplicar a pacientes que no permanecen inmóviles o con implantes metálicos. El estudio de Cruse et al. (2011) ha intentado utilizar el EEG, técnica más fácilmente disponible, para identificar de manera similar a pacientes en estado vegetativo con mantenimiento de la conciencia.

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Se incluyó a pacientes con lesiones cerebrales, traumáticas o no, que se consideraran en estado vegetativo; y se les evaluó de manera seriada durante 4–5 días utilizando una escala de recuperación de coma estandarizada. A lo largo de esas evaluaciones múltiples se confirmó clínicamente que los 16 pacientes estaban en estado vegetativo. En el estudio participaron otros 12 controles sanos. Todos los participantes completaron una tarea EEG dividida en 2 bloques, uno que implicaba la mano derecha y otro que implicaba los dedos de los pies. Los pacientes completaron un total de 4–8 bloques, dependiendo de su grado de agitación, y cada uno de los controles completó 6 bloques.

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Se instruyó a los sujetos para que se imaginaran que cerraban la mano derecha (o que movían los dedos de los pies) y luego se relajaran cada vez que oían un pitido. Durante la tarea se registraron las respuestas EEG mediante electrodos en el cuero cabelludo. La reducción de las desincronizaciones relacionadas con eventos de las bandas de frecuencia µ o β sobre el área de corteza motora correspondiente en respuesta al pitido (p. ej., sobre la corteza motora que controla la mano derecha localizada en el área premotora lateral izquierda en el caso de la tarea de la mano derecha) es un resultado positivo que indica conciencia. Para los pacientes, una mediana de 114 ensayos (intervalo, 60–202) contribuyeron al análisis final.

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La mediana de edad de los 16 pacientes en estado vegetativo fue de 29 años (intervalo, 14–45) en el caso de las lesiones cerebrales traumáticas y 44 años (intervalo, 30–63) en el de las no traumáticas; la de los controles fue 25 (intervalo, 21–31). Según el instrumento de evaluación EEG, 3 de los 16 pacientes (19%) podían seguir órdenes; entre estos pacientes se incluían dos de los 5 pacientes con lesiones cerebrales traumáticas y uno de los 11 con lesiones cerebrales no traumáticas. Nueve de los 12 sujetos control (75%) podían producir datos EEG adecuados durante la tarea, aparentemente superiores a los esperados por azar. Utilizando regresión lineal, no se identificaron factores que pudieran predecir cuáles de los pacientes lesionados podrían seguir la tarea, incluyendo la edad en el momento de la lesión, la causa de la misma o ...

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