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El delirio postoperatorio es un problema importante y frecuente en el hospital. Aunque se ha considerado tradicionalmente que el delirio es un proceso transitorio y reversible, este concepto se ha visto cuestionado por nuevas investigaciones que indican que el propio delirio puede provocar una aceleración del deterioro cognitivo, incluso duradero. Saczynski et al. (2012) se plantearon evaluar la función cognitiva en el año siguiente a una intervención cardiaca programada para determinar los efectos a largo plazo del delirio postoperatorio.

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Se incluyó a pacientes mayores de 60 años sometidos a una intervención cardiaca (derivación coronaria o sustitución valvular) en tres grandes centros médicos. Antes de la intervención, se realizó una entrevista estructurada a todos los pacientes para evaluar su función cognitiva. Tras la intervención, se hicieron valoraciones diarias del delirio con mediciones estandarizadas durante el ingreso, y en entrevistas cognitivas estructuradas en persona al mes, a los 6 y a los 12 meses de la intervención.

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La edad media de los 225 pacientes del estudio fue de 73 años. Presentaron delirio postoperatorio 103 pacientes (46%), que habían tenido puntuaciones preoperatorias medias del Mini-Mental State Examination (MMSE) significativamente menores a las de aquellos que no lo presentaron (25.8 y 26.9, respectivamente; p < .001). Los pacientes con delirio postquirúrgico fueron significativamente mayores, con menor nivel educativo, más a menudo mujeres y con menor frecuencia de raza blanca. El delirio duró solo 1 o 2 días en el 65% del grupo afectado y 3 días o más en el 35% restante.

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Usando un modelo jerárquico de ajuste por edad, sexo, nivel educativo, raza, antecedentes de ictus o TIA, enfermedades concomitantes, tipo de intervención y hospital, se demostró que la caída de la cognición, medida por el MMSE, era mayor en los pacientes con delirio que en los que no lo presentaron (cambio del MMSE, 7.7 puntos y 2.1 puntos, respectivamente; p < .001) en los dos días posteriores a la intervención quirúrgica. Aunque la reducción de la puntuación del MMSE inmediatamente después de la intervención fue mayor en los pacientes que presentaron delirio, el ritmo de recuperación entre el tercer y el quinto día postoperatorio fue más rápido en este grupo.

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Las puntuaciones del MMSE en el grupo con delirio siguieron siendo significativamente menores que las del grupo sin delirio al mes y al año (25.2 frente a 27.2; p < .001). Sin embargo, cuando se realizaron ajustes teniendo en cuenta las características iniciales, las puntuaciones del MMSE seguían siendo significativamente diferentes entre los grupos a los 30 días de realizar la intervención, pero no a los 6 meses ni a los 12 (p = .06). La proporción de pacientes que no habían recuperado aún su estado cognitivo inicial fue significativamente mayor en el grupo del delirio a los 6 meses (40% frente a 24%; p = .01), pero no se observaron diferencias significativas a los 12 meses (31% frente a 20%; p = .06).

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Se demuestra en este estudio que algunos pacientes que presentan delirio tras cirugía cardiaca tienen una lesión cognitiva duradera, detectable hasta un año después. La principal crítica que se puede hacer es que las puntuaciones preoperatorias del MMSE eran menores en los pacientes que presentaron delirio tras la intervención, lo que sugiere una mayor susceptibilidad al deterioro cognitivo debido a una enfermedad neurodegenerativa incipiente o a algún otro proceso; el deterioro cognitivo prolongado postoperatorio podría deberse simplemente a la evolución natural del trastorno cerebral subyacente. En cualquier caso, es necesario conocer estos efectos a largo plazo del delirio postoperatorio tanto para aconsejar a los pacientes como para diseñar intervenciones racionales que reduzcan lo más posible la aparición del delirio en individuos de riesgo.

Saczynski JS. Cognitive trajectories after postoperative delirium. N Engl J Med 2012;367:30.

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