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La malnutrición grave afecta a más de 20 millones de niños en todo el mundo y contribuye a más de un millón de fallecimientos cada año. Además de la falta de alimento, se sabe desde hace tiempo que otros factores intervienen en la patogenia de esta afección. Hasta un 15% de los pacientes con malnutrición grave tratados ambulatoriamente no se recuperan; y es que pueden existir otras enfermedades concomitantes que también es necesario tratar. En las directrices terapéuticas para niños hospitalizados por malnutrición grave se incluye la administración sistemática de antibióticos, pero no hay consenso sobre la utilidad real de esta medida en el caso de los pacientes ambulatorios.

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Trehan et al. (2013) llevaron a cabo un estudio comparativo con placebo, aleatorizado y con doble enmascaramiento en Malawi, asignando a 2767 niños con malnutrición aguda grave la incorporación de amoxicilina, cefdinir o placebo durante 7 días, además del tratamiento habitual de la malnutrición grave no complicada (p. ej., alimentos terapéuticos "listos para usar"). Con la adición de antibióticos al tratamiento se redujeron los fracasos terapéuticos en un 24.4% [intervalo de confianza (IC) al 95%, 4.1–40.4] y en un 38.9% (95% CI, 21.1–52.7) para amoxicilina y cefdinir, respectivamente. Durante el seguimiento de 12 semanas, la mortalidad fue considerablemente mayor en los niños que recibieron placebo que en los que recibieron amoxicilina (riesgo relativo, 1.55; IC al 95%, 1.07–2.24) o cefdinir (riesgo relativo, 1.80; IC al 95%, 1.22–2.64). De manera sorprendente, la frecuencia de efectos secundarios comunes (p. ej., diarrea) fue menor en los niños que recibieron antibióticos que en los que recibieron placebo.

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Perspectiva: Este estudio aporta pruebas consistentes de la eficacia de la inclusión de antibióticos en el tratamiento de la malnutrición grave no complicada. Es muy esperada la integración rápida de estos hallazgos en las directrices de la Organización Mundial de la Salud sobre el tratamiento de la malnutrición grave. Preocupa que la administración sistemática de antibióticos pueda generar la aparición generalizada de resistencias a los mismos, pero los beneficios demostrados parecen superar ese riesgo. Aunque no se diseñó este estudio para investigar el mecanismo por el que los antibióticos ejercen los efectos beneficiosos observados, un artículo relacionado aparecido en Science sugiere que la microbiota tiene un papel muy importante en la patogenia de la malnutrición (Smith et al., 2013). Así pues, el tratamiento antibiótico y la administración concomitante de alimentos terapéuticos puede alterar la microbiota intestinal de tal modo que mejoren los resultados. Se suma este artículo a una creciente bibliografía que demuestra que los efectos de los antibióticos, incluso cuando se administran durante poco tiempo, pueden ser duraderos.

Smith MI et al. Gut microbiomes of Malawian twin pairs discordant for kwashiorkor. Science. 2013;339:548.   [PubMed: 23363771]
Trehan I et al. Antibiotics as part of the management of severe acute malnutrition. N Engl J Med. 2013;368:425.   [PubMed: 23363496]

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