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Son frecuentes las exacerbaciones de la neumopatía obstructiva crónica (EPOC) y suelen presentarse como disnea progresiva que empeora la función pulmonar y puede conducir a una insuficiencia respiratoria mortal; además, son responsables de una considerable proporción del gasto sanitario. Su tratamiento con tandas prolongadas de glucocorticoides puede añadir complicaciones, como empeoramiento del control de la glucemia, aumento de peso y osteoporosis. Las ventajas del tratamiento sistémico con glucocorticoides de las exacerbaciones de la EPOC se han puesto de manifiesto en estudios comparativos aleatorizados, pero se desconocen la dosis y la duración óptimas; las directrices y los modelos de práctica actuales apoyan el uso de dosis moderadas (p. ej., 30–40 mg de prednisona por vía oral) durante 10–14 días. Leuppi et al. (2013) llevaron a cabo un estudio comparativo aleatorizado, con placebo y doble enmascaramiento, para probar la hipótesis de la ausencia de inferioridad de una tanda más breve (5 días) de esteroides respecto a la de 14 días.

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En cinco hospitales universitarios suizos se llevó a cabo el estudio REDUCE (Reduction in the Use of Corticosteroids in Exacerbated COPD) que incluyó, durante cinco años, a 314 sujetos (ex fumadores o fumadores sin asma) con agudizaciones de EPOC que acudieron al departamento de urgencias. Se les asigno de manera aleatoria a 5 o a 14 días de tratamiento con prednisona por vía oral (40 mg al día a partir del segundo día tras una primera dosis inicial de 40 mg de metilprednisolona por vía IV) o placebo y se les siguió durante 180 días con el criterio primario de valoración del tiempo transcurrido hasta la siguiente exacerbación. Todos recibieron además tratamiento con antibióticos de amplio espectro durante 7 días, así como esteroides y beta-agonistas inhalados y un anticolinérgico de acción prolongada inhalado. No se observaron diferencias significativas en la frecuencia de reagudizaciones entre los dos grupos de tratamiento (37.2% el de ciclo breve frente a 38.4% el de ciclo largo, en 180 días), ni de la mortalidad o la recuperación de la función pulmonar. El grupo de 14 días de tratamiento sufrió una exposición a la prednisona significativamente mayor (65%) que el grupo de 5 días, aunque no se observaron diferencias significativas en cuanto a efectos adversos del tratamiento (p. ej., hiperglucemia o hipertensión) entre los dos grupos. Estos hallazgos cumplieron los criterios de no inferioridad previamente especificados del tratamiento con esteroides de 5 días respecto al de 14.

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Los autores admiten varias limitaciones, como la ausencia, al realizar el diseño, de un protocolo de tratamiento estandarizado para las exacerbaciones de la EPOC que pudieran emplear en el estudio; que todos los pacientes recibieran antibióticos y una amplia gama de fármacos inhalados, lo que podría haber sido causa de tratamiento excesivo de algunos pacientes con exacerbaciones; y la dificultad para detectar la aparición de hipertensión o hiperglucemia debidas a los glucocorticoides, ya que esos episodios fueron vigilados principalmente en el hospital y la duración de la hospitalización podría no haber sido ...

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