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Los cánceres hepáticos, carcinomas hepatocelulares (HCC, del inglés hepatocellular carcinomas) y colangiocarcinomas incluidos, se encuentran entre los cánceres más comunes en todo el mundo y conllevan un mal pronóstico. Recientemente, los estudios de genes importantes en los cánceres hepáticos se han centrado en una proteína llamada Sall4, miembro de una familia de factores de transcripción con dedos de cinc que se expresa durante la embriogénesis, la organogénesis y la pluripotencialidad y que puede provocar la reprogramación de las células somáticas. El gen Sall4 es también un marcador de células madre. En el hígado se ha demostrado que Sall4 se expresa abundantemente en las células progenitoras del hígado fetal, pero no en los hepatocitos adultos, y que tiene un papel fundamental en la diferenciación de líneas celulares hepáticas. Yong et al. (2013) han propuesto que, como otros marcadores de células madre, Sall4 puede actuar como marcador oncofetal y constituirse como objetivo terapéutico atractivo para los HCC que contengan células con características progenitoras. Observaron la reactivación oncofetal de Sall4 en 95 de 175 muestras de HCC asociado a hepatitis B en Singapur, y en un grupo independiente de muestras obtenidas en Hong Kong de 228 pacientes con HCC. Lo más importante puede ser la observación de que los tumores con una elevada expresión de Sall4 presentaban perfiles moleculares similares a los de células progenitoras fetales y compartían la activación de vías génicas que producían HCC agresivos.

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Su trabajo, junto con otra reciente publicación de Oikawa y su grupo (2013), apoya el concepto de que la expresión de Sall4 es indicadora de células madre, sirve de marcador pronóstico en cánceres hepáticos y guarda una buena correlación con el crecimiento celular y tumoral; este trabajo también indica que la inhibición de Sall4 genera diferenciación celular y enlentece el crecimiento tumoral. Lo más importante de estas observaciones es que señalan el gen Sall4 como nuevo blanco terapéutico del HCC.

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En un editorial que acompaña al artículo, Marquardt y Thorgeirsson (2013) encontraron convincentes los datos expuestos, pero argumentan que aún no se sabe si la dianización de solo Sall4 tendrá suficiente eficacia antitumoral; puede ser necesario añadir programas transcriptómicos asociados para prevenir recurrencias. También se preguntan si las respuestas a la inhibición de Sall4 variarán con el origen étnico del paciente y dependiendo de si el HCC se debe al virus de la hepatitis B, al de la hepatitis C o a hepatopatía alcohólica. Concluyen, sin embargo, que el estudio de Yong y su grupo presenta la ventaja de estrategias terapéuticas innovadoras en el HCC, incluyendo la dianización de genes que confieren características de células madre, como el Sall4. Concluyen que “se necesita con urgencia la aplicación clínica de estos importantes hallazgos para lograr tratamientos individualizados y, fundamentalmente, para mejorar la mala evolución clínica en pacientes con carcinomas hepatocelulares.”

Marquardt JU, Thorgeirsson SS. Sall4 in “Stemness”-Driven hepatocarcinogenesis. N Engl J Med. 2013;368:2316.   [PubMed: 23758237]
Oikawa T et al. Sal-like protein 4 (SALL4), ...

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