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El brote de enfermedad por virus del Ébola que está haciendo estragos en partes del África Occidental es el mayor del que se tiene constancia. De hecho, en 2014 se han visto más casos de la enfermedad en esta región de África que en todos los brotes previos juntos. La aparición en África Occidental del ebolavirus subtipo Zaire se notificó inicialmente en marzo de 2014, en una zona rural de Guinea cercana a sus fronteras con Sierra Leona y Liberia. Posteriores análisis de secuencia a partir de los casos de Guinea y Sierra Leona indican que el virus surgió en diciembre de 2013, probablemente de una sola introducción enzoótica en un niño pequeño en Guéckédou, Guinea. A partir de ese primer caso, el virus se ha extendido a cinco países (Guinea, Sierra Leona, Liberia, Nigeria y Senegal), ha causado 4293 casos, entre probables y confirmados, y se ha cobrado 2296 vidas (hasta el 6 de septiembre de 2014). Antes de 2014, el mayor brote registrado de esta enfermedad lo había causado el ebolavirus subtipo Sudán, que produjo 425 casos y 224 muertes en Uganda.

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Hay varias razones que justifican el alcance y la gravedad del actual brote. La falta de experiencia de las naciones afectadas para hacer frente a este virus desempeña un papel importante, ya que es la primera vez que se notifica la enfermedad en la región. La transmisión se ha visto facilitada por algunas prácticas tradicionales en la zona, como el ritual de bañar, tocar y besar a los cadáveres. Además, el epicentro del brote adolece de una infraestructura sanitaria débil, con escaso personal médico en permanente lidia por satisfacer las necesidades de una población empobrecida, y gobiernos esforzados en recuperarse de recientes conflictos regionales. Por otra parte, la aparición del brote en la cercanía de fronteras permeables permite a las personas viajar fácilmente y la coordinación transfronteriza de las medidas de control de salud pública ha sido más difícil que en brotes anteriores. La extensión del virus a las populosas capitales de los países afectados ha complicado la detección, el aislamiento y la cuarentena de los contactos y ha facilitado que el brote se extendiera mediante desplazamientos a Nigeria y, más recientemente, a Senegal.

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Históricamente, se ha considerado que la especie del virus en el corazón del brote, el subtipo Zaire de ebolavirus, tiene la mayor tasa de mortalidad de todas las especies del Ébola, hasta el 90%. Aunque es difícil precisar una tasa de letalidad en mitad de un brote, parece que la del brote actual se aproxima al 50%, cifra que sigue siendo alarmantemente elevada, pero es probable que la pronta notificación de los casos y la rápida administración de tratamiento de sostén agresivo ayuden a frenar la mortalidad en algunas zonas. Es más, históricamente los brotes se han caracterizado por su breve duración, con una elevada mortalidad inicial antes de identificarse el agente causal y ponerse en marcha las medidas de salud pública adecuadas (aislamiento, detección de contactos, uso meticuloso de ...

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